High-frequency trading lecture

Now that I’ve been asked to give a lecture on the topic of high-frequency trading, I finally had the opportunity to shed a bit of light in a slightly more consistent way on the theoretical and empirical findings the literature has produced over the last seven years. It was a good feeling going back to some ‘old’ papers. Although, I have doubt that we answered all questions that were hanging in the air. Please enjoy. HFT Theory, HFT Empirics


Obtaining funds for academic exchange: Finance PhDs in Switzerland

Are you considering a stay abroad during your PhD studies? Why this might be a great idea for you? And what specifically do you have to do to win a grant for your visit? This case is based on my recent stay at Simon Fraser university in Vancouver, Canada, where I visited Prof Ramo Gencay and his team working on empirical topics in market microstructure. This article describes application process through the Swiss national scientific foundation and its Doc.Mobility programme and the Swiss Finance Institute’s Advanced doctoral grant.

2015-04-05 14.19.34
Vancouver’s panorama with Science world, BC place and Roger’s arena.

Step 0: Why should you consider packing your suitcase and leaving beautiful Switzerland?

First and mostly, obtaining funds for research visit gives you the opportunity to work with some of the best people in your field. Supposedly, you’ve already finished your first paper and now you want to see, where the research boundary lies in the eyes of the most experienced in your field. Well, if you manage to convince some of them of the mutual benefit and obtain an invitation letter, your journey can almost feel as ignited. Survey based on insufficient number of observations says that the chances of a professor saying yes are quite high, so don’t be shy and try it. It also gives you the possibility to gain a certain level of academic independence by learning how to work in new research environments. Aside from a great opportunity to discover the world, it’s also a useful exercise in grant acquisition.

2015-02-16 17.55.50
One of the beautiful sunsets from SFU’s campus.

Step 1: Agreeing with your supervisor and obtaining invitation letter.

Before you start sending out emails asking for hosting your research visit, talk with your supervisor. You want her/him to be on your side and back you in the applications process. You will need a reference letter, to say the least. Moreover, your supervisor might have more experience and knowledge of who is doing what in your field and who will be likely to host you. However, don’t feel limited by the connections of your supervisor, you are free to establish a common research ground with another senior researcher, but please don’t take it lightly and be prepared, it’s always good to get to know each other better before committing to mutually spending time on the same project. Some past credential of yours and an excellent and current research proposal, which you might want to discuss and get approved beforehand, will increase your chances of being invited. Remember, that being invited doesn’t usually mean working 100% of your and your counterparty’s time on the common project, but rather having access to the seminars, discussions with the new faculty and foremostly, working with the doctoral students and other team members of your host professor. You want to make the most out of this opportunity. But first you need to get the grant.

2015-03-08 15.35.20
Buntzen lake after hiking the diez vistas with a few friends.

Step 2: Applying for your grant and visa.

Applying for grants is as fun as you imagine. The best choice for the source of funding is the Swiss national scientific foundation and their Doc.Mobility. For graduate students of the Swiss finance institute doctoral programme, there’s chance to obtain the Advanced doctoral grant in case the Doc.Mobility application wasn’t successful. The monetary terms are equivalent and the SFI needs a simultaneous copy of your application to SNF. The SNF application asks for the following documents:

  • Invitation letter
  • Research plan
  • References (2)
  • CV, Career plan, Publication list, Copies of Diplomas, Permit, Family confirmation.

You can get the following items funded for 6 to 18 months:

  • Living costs c.a. CHF45k p.a.
  • Return flight, 3k research costs, 2k conference costs, % of tuition fees
  • Child allowance, partner costs.

The most important parts of the application package are: the invitation letter (here, my impression is that the SNF gives the highest priority to the ranking of your host university, that means if you plan to visit not a top school (top 20-30 in the world), you should definitely apply for your backup with the SFI), next in line of importance are your reference letters and research plan. Of course the rest of your documents should also be in good shape, just to avoid some procedural speed bumps.

You’ll hear from the SFI soon, maybe in two weeks, they have a standard review process in place judging on the overall application with emphasis on your research proposal, or so it seems. From the SNF you’ll hear in 2-4 months. Whatever the source of your funding, if you’re not travelling to the EU or travelling for more than 6 months, you’ll need to apply for visa. 2-3 months of waiting time is not unreasonable. In some countries you have to apply for working permit, especially if you’ll be staying for more than 6 months. Most of the developed world has a visiting academic track in the visa application process. Look for it. It reduces the administration burden very significantly.

2015-04-25 15.51.27
Grizzlies sanctuary on the Grouse mountain.

Step 3: Travelling to new countries: life-hacks.

Now that you’ve got your money on your account and your visa approved, you should book your flight, let everybody know of your achievement and that they can count on your visit 100%, prepare a desk for you. Another challenge to tackle is looking for an apartment/room, depending on your preferences. Renting a room is much easier than flat for most of the countries, also much cheaper and taking into account that you’ll spend most of the days with your new colleagues at the university or traveling, also more convenient. Better would be only to stay in a hotel with room service/lobby and warm breakfast. However, in this way, you can meet also people outside of your university team, which is very valuable if you want to discover how the place actually lives.

2015-03-28 10.48.58
Vancouver is so big that I literally used this bicycle only to take this picture 🙂

Step 4: Making the best out of it.

Things to look for as soon as you get to your new university: your professor and his/her team, the administrative staff that helped you get there (you’ll swap some emails and they’ll help you turn impossible to reality, for that you want to  thank them), seminars, reading groups, library, gym, outdoor clubs, you name it; and if you’re lucky, you’ll also get some office. In my case, I was lucky to receive an office, unfortunately the a/c was against me and had to work from the research commons anyways. SFU has great co-working space on the top floor of the library with the best PCs and Macs available.

2015-03-24 17.48.09
Well equipped research commons at the top floor of the library at SFU.

Step 5: If you don’t know when you’re coming back, you should explore it even more intensely.

Even though working style in Northern America, especially, is quite enduring, you never know when you’ll come back to this place. You might want to meet local people, to see that it’s fun wherever you go, enjoy the local tastes and natural beauty. Experience this positive kick of energy to the fullest and return with a paper, new colleagues, friends, new experiences and many memories.

2015-07-18 15.54.23
Panorama at Singing pass in Whistler.

And what my visit at SFU in Vancouver brought to me? Mainly, I was working in a team which was doing precisely what I was interested in. So every little thing along the way which you have to figure out on your own was readily accessible and sped up the paper creation process immensely. In retrospect, however, I now know that these incredible resources are also available at most of the research institutions, waiting for you to discuss your research and related problems with your colleagues wherever you are. This visit being my first experience in the Northern america, opened my eyes in so many new dimensions. From the more enduring working conditions, faster dining, to the vast wilderness areas in the British columbia, to the social diversity, which is not proportionately mirrored in western media. I met many new very interesting people, many of whom I hope I will stay in touch with either on personal or professional terms. It was truly an enriching experience, the state of awakening when you leave your comfort zone and embark on an adventure.

Sunset in Tofino, Vancouver island.

Americký akademický sen

Na začiatku júna som sa ocitol v najstaršom z hlavných amerických miest, a súčasnom hlavnom meste štátu Nové Mexiko, v Santa Fe. O mestečku Santa Fe, ležiacom v úctyhodnej nadmorskej výške 2300m, som počul po prvý krát v muzikále Rent počas pražského Febio festu, a o Sanfa Fe Institute už z vedeckých článkov na začiatku môjho PhD.

Západy slnka z kampusu. Photo by Brent Schneeman / CC BY
Západy slnka z kampusu.
Photo by Brent Schneeman / CC BY

Santa Fe Institute má za úlohu študovať komplexitu v prírodných, inžinierských a  sociálnych systémoch. Každý má svojú vlastnú definíciu komplexného systému, a to je dobre, pretože v každej disciplíne sa komplexita prejavuje inak. Napríklad v ekonómii a sociálnych vedách vzniká komplexný systém vtedy, ak je štruktúra vzťahov medzi objektami natoľko komplikovaná, že sa otázky ohľadom systému nedajú zodpovedať počtami “ceruzkou na papier.” Vo fyzike sa za príklad komplexného systému uvádzajú chaotické systémy, alebo inak povedané systémy, ktoré senzitívne závisia na počiatočných podmienkach. Santa Fe Institute je Mekou, do ktorej sa vedeckí pútnici z celého sveta zbiehajú načerpať a rozšíriť nové poznatky, inšpirovať sa a naštartovať nové projekty. Väčšina profesorov na inštitúte nepracuje priamo, ale trávia tam jeden až dva mesiace do roka. Z nádherných úbočí, ktoré vyrastajú z púšte do výšky 4000m sa denno denne naskytujú fenomenálne západy slnka. O histórii Santa Fe Institute sa môžete dočítať napríklad tu a na wiki. Neoficiálnym hlavným výskumným mottom je skúmať “čokoľvek, hlavne nech to nie je tradičné,” čo neznamená, že témy a metodológia nie sú seriózne. Vo väčšine prípadov toto “oslobodenie sa” od tradičného spôsobu myslenia v danom odbore, otvára nové príležitosti náhľadu na tému a ku kladeniu si odvážnejších otázok a cieľov.

Mladšie ročníky, poväčšine PhD študenti, dostávajú príležitosť spoznať Santa Fe Institute a započať niekoľko pararelných projektov počas jeden mesiac trvajúcej letnej školy. Ako takýto mesiac vyzerá sa môžete vo väčšom rozlíšení dočítať na wiki stránke školy. Dvomi najdôležitejšími prvkami sú každodenné prednášky (dohromady asi 30tich vyučujúcich) a vlastné projekty študentov, ktoré sa už počas trvania školy dostávaju do veľmi použiteľného štádia a sú prezentované počas posledného dňa školy. Zoznam projektov, do ktorých sme sa v roku 2015 s ďaľšími 67 ľudmi pustili je tu. Hlavnými témami sú štúdie fyzických a sociálnych sietí, agent-based modeling, evolúcia, umenie, poznanie, computation a biológia. Dokonca niektorým našim kolegom sa podarilo sformulovať novú verziu El Farol problému, ktorú určite o pár mesiacov nájdete pod menom “JP’s ranch problem” (JP’s ranch – farma jedného z organizátorov, na ktorej sa počas jedného večera zrodila nová verzia El Farol problému). Mimochodom, riešiť El Farol problém v El Farol bare dodáva zážitku zo Santa Fe úplne nový rozmer.

Prezentácie Photo by Brent Schneeman / CC BY
Photo by Brent Schneeman / CC BY
Prezentácie Photo by Brent Schneeman / CC BY
Photo by Brent Schneeman / CC BY
Prezentácie Photo by Brent Schneeman / CC BY
Photo by Brent Schneeman / CC BY

Počas celej školy nás sprevádzal Sander Bais, ktorý s nami strávil každú jednu prednášku, dodal nám priehršte odvahy svojími príhovormi a pri príležitosti osláv svojich 70tych narodenín nám prezradil recept, ako ostať mladý duchom. Ten, ako inak, spočíva v neustálej interakcii s mladými ľudmi a mentálnej práci ďaleko za hranicou dôchodkového veku.

Prednášky začínajú chaosom, lepšie povedané Teóriou Chaosu a nelineárnych dynamických systémov. Rovnako chaoticky na nás pôsobí zadanie projektov. To znie, sformujte skupinky, spravte projekty a o tri týždne nám ich odprezenzujte. Veľký tresk zo zrážok študentov je reprezentovaný “zrýchleným intelektuálnym randením,” kde počas 60 minút má každý za úlohu minútu rozprávať o svojich záujmoch a potenciálnych projektoch a minútu počúvať svojho partnera a po zazvonení zvonca prejsť k ďaľšiemu najbližšie stojacemu kolegovi. Po tejto zrážke častíc nastáva fáza zdielania detailnejších návrhov projektov, takže nový email na spoločnú adresu dostávame v päťnásť minútových intervaloch až do hlbokej noci. Ďaľšie dva dni sa snažíme dynamicky naplánovať (nové projekty ešte stále smerujú do emailových schránok), rozhodujeme sa, na ktorú krátku prezentáciu pôjdeme, robíme si poznámky, diskutujeme o uskutočniteľnosti a zaujímavosti projektov, organizujeme vlastné krátke prezentácie, na ktorých sa snažíme získať kritickú masu kolegov a keď sa to celé za tých pár dni utrasie a skupinky sa sformujú, začína sa tvrdo makať na témach, o ktorých sme možno ešte pred časom niektorí nemali ani páru.

Nám sa podarilo sformovať užitočne rôznorodú skupinku, ktorú tvorila mikrobiologička, politický filozof, sociálna sietiarka (ak niekto z vás pozná dobré slovenské výrazy pre tieto profesie, pokojne ich píšte do komentov) a ja, čiže finančný ekonóm. Modelujeme ekonomiku kompletne od základu a sústredime sa na jej neformálnu časť- sociálne väzby, z ktorých vzniká barter, špecializácia, podvádzanie a následné tresty, ktoré sú modelované odlišne vo formálnej ekonomike (Rule of Law) a neformálnej ekonomike (vylúčenie zo sociálnej siete). Zaujímavé sú vplyvy týchto rôznych režimov pri rôzne prepojených sociálnych sieťach na ekonomickú nerovnosť, alebo prežitie celých komunít. Náš projekt zožal pri prezentácii úspech, dokonca aj starší profesori nám potvrdili, že sa s podobnou štúdiou ešte nestretli a a povzbudili nás, aby sme tento projekt dokončili.

Program prednášok bol neuveriteľne nabitý, predsa len sa v ňom vystriedalo zhruba tridsať vyučujúcich z rôznych odborov. Kategóriu najvtipnejšej výuky získal jednoznačne postarší fyzik Profesor Alfred Hubler. Na jeho pokusy a experimenty počas výuky v laboratóriu sa nechytá ani David Copperfield. Hlavne na tie, pri ktorých ide o život a pán profesor si z nás vo svojom nemeckom prízvuku robí dobrý deň a vtipkuje, čo všetko sa môže stať, ak napríklad priložíme túto elektródu na tento pliešok. Okrem prednášok od profesorov a postdoktorandov zo Santa Fe Institute, si študenti sami zorganizovali asi ďaľšiu desiatku tématických tutoriálov, v ktorých učili ďaľších užitočné technológie (GitHub, Python, NetworkX, NetLogo, Rgeo, etc), alebo niečo z vlastného výskumu (voľná energia a mozog, topologická analýza dát, vzdelávacie systémy, atď). Vzdelávanie non-stop a všetkými smermi.

Aj keď niektoré dni sa človek z prednáškovej sály nevedel dostať, alebo sa programovalo hlboko do noci, našli sa aj okamihy, kedy sme sa dostali do prírody a medzi ľudí. Dokázali sme spoznať Nové Mexiko aj fyzicky, hlavne vďaka skvelej práci organizátorov, ktorí naplánovali niekoľko úžasných výletov. Raz sme boli na menšom road tripe na severe Nového Mexika, v Taose. Videli sme indiánske tance (nie tie pre turistov, ale tie ozajstné), Lourdes Ameriky a hlavne kaňon rieky Rio Grande. Naozaj úchvatné. Celá krajina je úplne neuveriteľná. Rozsiahle pláne v dvojtisícovej nadmorskej výške obklopené horami siahajúcimi nad štyri kilometre. A ľudia sú tu tiež úžasní a šikovní, aj na mexickú kuchyňu sa rýchlo zvyká (zelené chilli na všetko). Ďalej sme navštívili Bandelier national monument, Los Alamos, Ródeo v Santa Fe, parkrát vyšlapali na priľahlé kopce, či mali úžasný zážitok z pravej farmárskej oslavy narodením.Rodeo v Santa Fe

Pohľad z Atalaye na Santa Fe Photo by Brent Schneeman / CC BY
Pohľad z Atalaye na Santa Fe
Photo by Brent Schneeman / CC BY
Rio Grande kaňon Photo by Brent Schneeman / CC BY
Rio Grande kaňon
Photo by Brent Schneeman / CC BY
Kostolík v Trampas Photo by Brent Schneeman / CC BY
Kostolík v Trampas
Photo by Brent Schneeman / CC BY
Kostolík v El Santuario de Chimayo Photo by Brent Schneeman / CC BY
Kostolík v El Santuario de Chimayo
Photo by Brent Schneeman / CC BY

Complex Systems Summer School bol jednoznačne najlepší vedecký zážitok môjho života. Za krátky čas som sa dozvedel, kde sú hranice nášho poznania v tucte odborov. O tom, že komunikovať s ľuďmi z iných odborov je v podstate jednoduché, keď sa chce a keď človek na chvíľu prestane používať ten mätúci žargón. O tom, že za tri týždne sa DÁ zvládnuť postaviť na nohy relatívne veľký projekt a o tom, že aj na vedeckej konferencii môže človeka bolieť od smiechu bránica (ruku na srdce, kedy ste sa nasmiali na vedeckej konferencii tak, že vám tiekli slzy? A nikto vás následne neposlal von zadným vchodom.) Ale hlavne som stretol stovku parádnych, bystrých a veľmi priateľských ľudí, s ktorými tento jedinečný výbuch energie v časopriestore môžem zdieľať. To, čo vzniklo za štyri týždne na tom mieste je unikátne a budem z toho čerpať určite ešte zopár rokov.

Účastníci Photo by Santa Fe Institute / CC BY
Photo by Santa Fe Institute / CC BY

Ak Ťa tento článok oslovil a chcel/a by si sa dozvedieť viac, pokojne mi napíš a môžeme prehodiť na túto tému pár slov.

Santa Fe Institute
Santa Fe Institute

First blog post!

Hello world! My name is Jakub (English speakers may prefer Jacob), I study financial markets. In the coming blogs, I’d like to share with you a few of my opinions on the current state of the trading and the institutions surrounding it (this discipline is called market microstructure). From time to time I may drop something personal or a few nice graphs illustrating some current economic problem. Enjoy!